Antofagasta: la ciudad del cáncer y el cobre

El PBI dobla al del resto del país, pero la esperanza de vida es tres años menor a la media
Por Paulina Abramovich, AFP

La contaminación por metales pesados persigue desde hace décadas a la ciudad de Antofagasta, que paga con creces los costos de ser la capital minera de Chile, el primer productor mundial de cobre.

"No es normal que todos se mueran de cáncer", se lamenta Jaqueline Jiménez, una activista que decidió denunciar la contaminación ambiental en Antofagasta, la región con mayor índice de cáncer del país tras convivir por décadas con la contaminación por metales.

En los años 1960, la ciudad vivió una grave emergencia por los altos niveles de arsénico en el agua, y en 1998 otra por los elevados índices de plomo en niños que vivían cerca del ferrocarril hacia Bolivia.

Hoy lo que preocupa es el denso polvo negro que cubre gran parte del borde costero de una ciudad que en paralelo disfruta los beneficios de albergar a gigantes de la minería, como BHP Billiton o la estatal Codelco. Es un polvo espeso, que cuesta retirar de las superficies y que el viento costero expande por toda esta ciudad ubicada unos 1.200 kilómetros al norte de Santiago.

Un estudio del Instituto de Salud Pública determinó que contenía al menos 16 metales distintos, mientras que la filial de Antofagasta del Colegio Médico encontró "contenidos totales de arsénico, cadmio, zinc, cromo, cobre, plomo y manganeso que sobrepasan largamente las normas chilenas". Jaqueline Jiménez, de 38 años, vivió cinco años frente al puerto de Antofagasta, una terminal de carga y descarga de concentrado de cobre en pleno centro, desde donde emerge gran parte del polvo negro que envuelve a la ciudad.

En la azotea de un pequeño edificio a pasos del puerto, sus dos hijos jugaron por años expuestos a este polvo y hoy ambos muestran presencia de metales pesados en su organismo, según exámenes realizados en el extranjero.

"Es una sentencia de muerte para mi familia", afirma su madre con angustia. Si la minería llevó a Antofagasta a tener un ingreso per cápita que casi dobla al del país (US$ 36 mil anuales versus US$ 20 mil), es también uno de los factores que condujo a su población a tener tres años menos de esperanza de vida que la media.

En la región, la mortalidad por cáncer de pulmón duplica a la media nacional (34,7 casos cada 100 mil habitantes versus el 16,1), con una alta incidencia también de cáncer de vejiga y piel.

"Los científicos consideran que en la zona de Antofagasta se está haciendo una experimentación biológica al tener a la población expuesta a estos niveles de contaminación", alerta el presidente del Colegio Médico de Antofagasta, Aliro Bolados.

La grave exposición al arsénico entre 1958 y 1971 –cuando en el agua potable superó 86 veces la norma– es hasta ahora el único factor comprobado que explica el incremento del cáncer y otras enfermedades cardiovasculares en la región. Existe una especial preocupación sobre unas 16 mil personas que nacieron antes de 1970 y que tuvieron una alta exposición temprana al arsénico.

Hoy, con 40 o 50 años, y en su mayoría grandes fumadores, tienen un alto riesgo de padecer cáncer, según las investigaciones de Catterina Ferreccio, subdirectora del Centro de Estudios Avanzados de Enfermedades Crónicas, Epidemiología y Cáncer de Chile.

"Es toda una generación que tiene todas estas cosas y que hace que a pesar de que son los que tienen el mayor ingreso per cápita tienen la menor sobrevida en Chile", explica. Con niveles de arsénico dentro de la norma, el foco se concentra en la contaminación que emana desde el puerto de Antofagasta, del grupo Luksic, que ocupa unas 10 hectáreas en el centro de la ciudad y que en los últimos 14 años transfirió 35 millones de toneladas de carga. Pese a que suscribió un Acuerdo de Producción Limpia, en octubre la Justicia condenó al grupo por contaminación y lo multó con US$ 1,3 millones, ordenándole, además, limpiar la zona aledaña al puerto. Pero no cesó sus funciones.

"Prefieren sacrificar a Antofagasta y evitar que Chile deje de ganar dinero", dice Ricardo Díaz, del movimiento Este Polvo te Mata, que exige trasladar el puerto a una zona alejada de la ciudad.

Autoridades versus el Colegio Médico

Pese a la comprobada presencia de metales pesados en este polvo, las autoridades llamaron a la calma, afirmando que las poblaciones más expuestas tienen niveles de contaminación bajo la norma, ya que al tratarse de metales pesados no es respirable y debe ingerirse para una intoxicación. A fines de 2015, a 243 niños de jardines infantiles y colegios cercanos al puerto se les midió su nivel de plomo en sangre. El 99,2% arrojó valores bajo los 5 ug/dl (microgramos en decilitro de sangre), en línea con recomendaciones internacionales.

Pero el Colegio Médico de Antofagasta cuestionó los resultados y exigió nuevas mediciones para medir los metales acumulados. Mientras tanto, la alcaldesa de Antofagasta, Karen Rojo, exige “hacer obligatorio el análisis a los niños a partir del año de vida hasta los 6 años de edad para determinar anualmente el daño que pueda tener la población”, según declaró recientemente. Y si bien expertos avalan a las autoridades chilenas, alertan sobre la necesidad de reducir a un mínimo la exposición de niños ante la incertidumbre de sus interacciones en el futuro.




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