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Del Sahara al Amazonas: 4 fascinantes impactos del polvo del desierto que viaja miles de kilómetros para llegar a América Latina

¿Sabías que el polvo sahariano puede afectar desde los suelos de la Amazonía hasta la salud en Centroamérica? En BBC Mundo hablamos con Santiago Gassó, geofísico argentino y experto de la NASA.

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01 de agosto de 2018 a las 09:05

El desierto del Sahara está a miles de kilómetros de la Amazonía, pero ambos son conectados cada año por un fenómeno que desafía la imaginación.

Cientos de millones de toneladas de polvo parten de los desiertos de África, cruzan el Océano Atlántico y llegan hasta América del Norte, el Caribe y Sudamérica, donde impactan desde la salud hasta la fertilidad del suelo.

nullPara que tengan un idea de la distancia que recorre el polvo sahariano, desde la costa noreste de África hasta el Caribe hay unos 6.000 km.null, le explica a BBC Mundo Santiago Gassó, geofísico argentino e investigador de la NASA, quien se especializa en el uso de satélites para detectar polvo.

nullY el polvo también llega al norte del Amazonas entrando por el lado de Venezuelanull, destaca el investigador.

Mapa de la nube de polvo del Sahara llegando a América en junio de 1918
NASA
Este mapa muestra la nube de polvo del Sahara detectada en la semana del 28 de junio de este año. El mapa es resultado de una simulación del Modelo del Sistema de Observación de la Tierra Goddard, Versión 5 (GEOS-5).

nullEs un polvo muy muy pequeño. Si tomamos como tamaño de referencia el grosor de un pelo, podemos decir que el polvo doméstico que vemos en nuestra casa, por ejemplo, es de ese grosor, del tamaño de la arenanull, explicó Gassó.

nullPero el que viaja por el Atlántico es cien veces mas pequeño que eso. Un grano no es visible al ojo humano, lo que es visible es la acumulación de los mismosnull.

Santiago Gassó explicó a BBC Mundo algunos de los efectos más impactantes del polvo del Sahara en el Centroamérica y Sudamérica.


1. Fertiliza los suelos de la Amazonía

nullEl polvo es básicamente roca triturada, muy fina, y está compuesto de diferentes elementos químicosnull, explicó el geofísico argentino.

nullMuchos de esos elementos son nutrientes que son utilizados por las plantas, como el fósforo y el nitrógeno y todos estos nutrientes están contenidos en el polvo, que viaja y se deposita por la lluvia o porque simplemente cae sobre la selvanull.

Santiago Gassó
Gentileza Santiago Gasso
Santiago Gassó, geofísico argentino y experto de la NASA, se especializa en el uso de satélites para detectar polvo.

Gassó explicó a BBC Mundo que también es probable que exista un fenómeno de fertilización en el océano.

nullCuando el polvo se deposita sobre el océano en rasgos generales pueden pasar dos cosas. Una es que el polvo sea muy pesado y empiece a hundirse hacia el fondo del océano. Pero si el polvo tarda en descender (sea porque es liviano o hay mucha turbulencia océanica), la zona donde están los micro-organismos como el fitoplankton o bacterias animales pueden hacer uso de él y liberar todos estos nutrientes que son útiles.

2. Afecta la calidad del aire en Norteamérica, el Caribe y Sudamérica

nullAquí en Estados Unidos la agencia ambiental, la EPA, registra incrementos de contaminación cuando llega la nube de polvo a la costa este, sobre todo a la costa sudeste más cerca del Caribenull, afirmó Gassó.

nullEl polvo también llega al norte de Sudamérica y el Caribe, eso se ve muy bien desde el satélite. Pero es muy difícil medir el polvo en la superficie en el Caribe y en el norte de Sudamérica porque no hay una red de observación de superficie como la que hay en Estados Unidosnull.

Mapa de la Tierra que muestra el polvo del Sahara cruzando el Océano Atlántico
NASA
El polvo es básicamente roca triturada, muy fina, y está compuesto de diferentes elementos químicos, explicó Gassó. Nutrientes en el polvo fertilizan tanto los suelos de la Amazonía como el océano.

El impacto del polvo en la salud queda claro en las alertas emitidas recientemente en Costa Rica.

El Instituto Meteorológico Nacional de Costa Rica (IMN) informó en julio sobre la presencia en el país y buena parte del resto de Centroamérica de una nube de polvo del Sahara que representa, según señaló, un riesgo para personas alérgicas o asmáticas.

El IMN indicó que la concentración de polvo del Sahara está en el rango de entre 30 a 50 microgramos por metro cúbico, un número muy alto y comparable al de grandes metrópolis con alta contaminación atmosférica.

El Instituto de Costa Rica agregó que, de acuerdo con la Organización Panamericana de la Salud, el peligro que genera el polvo radica en el contenido de bacterias, virus, esporas, hierro, mercurio, y pesticidas.

nullEstas tormentas cuando logran concentrarse y alcanzar áreas pobladas de América pueden provocar la aparición de alergias y crisis asmáticas en muchas personas, sobre todo aquellas que ya sufrían problemas respiratoriosnull, explicó el IMN en un comunicado.

3. Podría afectar los huracanes

Esta posible conexión tiene dos aspectos, según Gassó.

nullPor un lado, si ustedes se imaginan el polvo en suspensión, cuando hay mucho y está sobre el Atlántico puede verse con satélitesnull.

Mapa que muestra el desplazamiento de la nube de polvo sahariano sobre el Océano Atlántico
NASA
En Costa Rica, el Instituto Meteorológico Nacional advirtió en julio que el polvo del Sahara puede provocar la aparición de alergias y crisis asmáticas.

nullEl hecho de que ustedes lo vean por satélites quiere decir que el polvo está reflejando luz del Sol y esa luz no está llegando al océano justamente porque les está llegando a ustedes. Cuando hay polvo en suspensión, parte de la energía solar no está llegando a la superficie del océano y por lo tanto hay una temperatura menornull.

nullEl océano no se calienta tanto y cambia, por ejemplo, la forma en que se evapora el agua del océano. Y la evaporación de agua del océano es lo que alimenta los huracanes, es toda una sucesión de eventosnull.

Gassó agregó que hay otro aspecto que se está descubriendo ahora que es la relación entre el polvo y las nubes.

nullParece ser que el polvo induce formación de granizo de hielo en las nubes y las hace desarrollar más en forma vertical. Y una nube cuando crece más se hace más potente, entonces la lluvia puede ser más intensa, el granizo puede ser más grande y causar más destrucción. Así que hay una serie de fenómenos indirectos que son muy difíciles de caracterizarnull.

4. Puede afectar los corales

nullEs un poco el principio similar al de la fertilización. Porque así como puede haber elementos químicos que son útiles para la alimentación o el crecimiento de las plantas, también hay elementos tóxicosnull.

nullPor ejemplo, el cobre es tóxico para ciertas bacterias y otros microrganismos muy importantes en la base de la pirámide ecológica marina. Se ha visto que los corales también puede ser atacados por hongos que están en el polvo. Entonces cuando estos elementos en el polvo viajan al otro lado del Atlántico se deposita sobre el Mar del Caribe y este sedimento por peso va cayendo y alcanza a los corales que asimilan este elemento tóxico que se enfermannull.

Gassó explicó que el polvo cruza el Atlántico cada año, en un proceso que nullse correlaciona con el ciclo del agua, es decir, el ciclo de lluvias y evaporación que ocurre en el Saharanull.

nullSi bien el Sahara es seco hay lluvias ocasionales pero hay temporadas donde está más seco que otras. Eso es lo que permite que haya mas suspensión, levantamiento de polvonull.

Imagen satelital que muestra nube de polvo sobre el Océano Atlantico al este de la Patagonia argentina
NASA
Gassó también investiga el impacto del polvo frío que se produce, por ejemplo, en la Patagonia. nullLa Patagonia es un desierto muy grande y más bien frío, si uno lo compara con los tradicionalesnull, señaló el geofísico.

El científico de la NASA señaló que la época seca en el Sahara tiene lugar en los meses de mayo, junio y julio.

nullLo que pasa es que en el Sahara hay muchos sectores con depresiones. Eran antiguos lagos hace miles de años que se han secado y son depresionesnull.

nullLas lluvias ocasionales que hay acumulan el agua de la lluvia y esa agua que se acumula en estas depresiones traen sedimentos, roca, polvo. Todos los veranos estos lagos se evaporan y al evaporarse dejan el sedimento que es lo que se vuelanull.

El científico de la NASA señaló que es mucho lo que no se sabe sobre el polvo del Sahara y la sucesión de eventos que impacta.

nullMe gustaría aprender más sobre los fenómenos indirectos, por ejemplo sobre la fertilización, que es un fenómeno bastante complicadonull, señaló Gassó a BBC Mundo.

nullPorque no está muy claro como es la interacción que sucede con la parte biológica, ya que hay organismos que reaccionan a la presencia de nutrientes nuevos y otros que nonull.


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