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Resuelto el misterio del inesperado frío en Plutón

La razón podría ser la niebla y no la composición de gas de la atmósfera

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16 de noviembre de 2017 a las 10:22

En 2015 la nave espacial New Horizons cambió el panorama de lo que los científicos creían sobre Plutón detectando tortuosas cordilleras, hielos que fluyen, una espesa neblina y, además, su temperatura resultó ser más baja de la que se pensaba a partir de la composición de gas de la atmósfera.

Si bien se desconocía el motivo del frío gélido a 50 km sobre la superficie del planeta, el pasado miércoles la revista Nature indicó que la razón podría ser la niebla.

Las capas de neblina que se ven en la imagen tomada por New Horizons fueron generadas por computadora para replicar el color real.

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Los investigadores aseguran que son las partículas de la neblina y no los generadores de gases los que controlan la temperatura de Plutón. El mecanismo de enfriamiento implica la absorción de calor por las partículas de neblina, que luego emiten radiación infrarroja, enfriando así la atmósfera al irradiar energía al espacio. Y el resultado de esto es una temperatura de -203°C, y no -173°C como se pensaba.

Sin embargo, la hipótesis sobre el exceso de radiación infrarroja de las partículas de neblina en Plutón podría confirmarse con el Telescopio Espacial James Webb en 2019, según sostuvo el profesor asistente de Ciencias Planetarias y de la Tierra de la Universidad de California (EEUU) y autor del estudio, Xi Zhang.

En las imágenes de New Horizons se ven extensas capas de bruma, resultado de reacciones químicas en la atmósfera superior donde la radiación ultravioleta del Sol ioniza nitrógeno y metano que reaccionan formando pequeñas partpiculas de hidrocarburo de decenas de nanómetros de diámetro. Y a medida que dichas partículas se hunden, se unen para formar agregados que crecen a medida que descienden y finalmente se depositan en la superficie. "Creemos que estas partículas de hidrocarburos están relacionadas con el material rojizo y marrón que se ve en las imágenes de la superficie de Plutón", dijo Zhang.

Por otro lado, los investigadores también están interesador por estudiar los efectos de las partículas de neblina en el control de la temperatura de otros cuerpos planetarios como Tritón, la luna de Neptuno, y Titán, el satélite de Saturno.

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