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Imagen ilustrativa de cómo se ve Perseverance por fuera.

Ciencia > MISIÓN ESPACIAL

El robot Perseverance de la NASA llegó a Marte y envió sus primeras fotos

La aeronave creada por la agencia aeroespacial estadounidense tiene el objetivo de encontrar rastros antiguos de vida

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18 de febrero de 2021 a las 15:47

Siete meses de viaje espacial, décadas de trabajo y miles de millones de dólares invertidos para responder una sola pregunta: ¿existió alguna vez vida en otro lugar que no fuera la Tierra? La NASA trata de responder a esta cuestión con el aterrizaje de su último rover, el Perseverance

El robot amartizó sobre las 17:56 (hora uruguaya), según informó la NASA, y ya presentó algunas imágenes. "Se confirma que tocó tierra", dijo el jefe de misión Swati Mohan tras lo cual el cuartel de operaciones del Laboratorio de Naves a Propulsión estalló en aplausos. El proceso en sí se había completado más de 11 minutos antes, el tiempo que toma la señal para volver a la Tierra. 

La NASA publicó en la cuenta de Twitter de Perseverance una foto en blanco y negro tomada desde el dispositivo, que muestra la superficie granulosa del cráter de Jezero, en el hemisferio norte de Marte. 

Perseverance es el vehículo más grande y complejo jamás enviado a Marte. Construido en el Jet Propulsion Laboratory, en California, pesa una tonelada y está equipado con un brazo robótico de más de dos metros y 19 cámaras.

La misión llevó a cabo una maniobra muy peligrosa el jueves, en el sitio de aterrizaje más arriesgado jamás intentado, debido a su relieve: el cráter Jezero. 

El robot entró en la atmósfera de Marte a una velocidad de 20.000 km/h protegido por su escudo térmico que se activó tras la apertura de un enorme paracaídas supersónico. Ocho motores que apuntaron al suelo lo frenaron y entonces sus seis ruedas descendieron, sostenidas por cables, hasta tocar tierra.

Este vehículo es el quinto en posarse sobre Marte tras una primera misión exitosa en 1997. Todas las naves que lo han logrado hasta ahora han sido proyectos estadounidenses. 

Los objetivos de Perseverance en Marte

Por primera vez, la misión de la agencia espacial estadounidense tiene el objetivo explícito de encontrar rastros de vida antigua en el planeta rojo, recogiendo durante varios años una treintena de muestras de rocas.

Estas se traerán a la Tierra en una misión planificada para la década de 2030 para ser analizadas, y quizás finalmente poder responder a "una de las preguntas que nos han acompañado durante siglos, a saber, ¿estamos solos en el Universo?", dijo el miércoles Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia de la NASA.

La visita al planeta rojo se hará con un robot construido en el Jet Propulsion Laboratory, en California, que pesa una tonelada y está equipado con un brazo robótico de más de dos metros y 19 cámaras

"¿Golpe de suerte?"

Los investigadores creen que el cráter Jezero albergaba un lago de unos 50 km de ancho desde hace más de 3.500 millones de años

"Tenemos pruebas muy sólidas de que Marte podría haber albergado vida en el pasado", dijo el miércoles Ken Williford, subdirector de la misión. "La pregunta es: ¿es la Tierra una anomalía, un golpe de suerte?"

Los científicos buscan lo que llaman biofirmas: rastros de vida microbiana que "pueden tomar todo tipo de formas", como "químicos" o "cambios ambientales", dijo Mary Voytek, directora del programa de astrobiología de la NASA. 

El rover entrará en la atmósfera de Marte a una velocidad de 20.000 km/h protegido por su escudo térmico

"Los astrobiólogos hemos soñado con esta misión durante décadas", dijo con entusiasmo.

"O encontramos vida, y eso sería un hallazgo excepcional, o no lo haremos, (..) y eso dará a entender que no todos los ambientes habitables están habitados", advirtió Ken Farley, científico del proyecto. 

Helicóptero y máquina de oxígeno

Los primeros meses de la misión no se dedicarán a este primer objetivo, sino a experimentos paralelos. 

La NASA quiere, en particular, demostrar que es posible hacer volar un vehículo motorizado en otro planeta. El helicóptero, bautizado Ingenuity, intentará elevarse en aire con una densidad equivalente al 1% de la de la atmósfera terrestre.

Dos micrófonos tienen la función de grabar el sonido del planeta rojo. 

La NASA también experimentará la producción de oxígeno en Marte. Un instrumento llamado MOXIE, del tamaño de una batería de automóvil, debería poder producir hasta 10 g de oxígeno en una hora, succionando dióxido de carbono de la atmósfera, con un proceso similar al de una planta.

Este oxígeno podría ser utilizado para respirar por los humanos que vayan a Marte en el futuro, pero también como combustible. 

Perseverance, si consigue aterrizar, será el quinto vehículo en posarse en suelo marciano. Desde el primero, en 1997, todos han sido estadounidenses, y uno de ellos, Curiosity, sigue con su misión en el planeta. 

China colocó recientemente en la órbita de Marte su sonda "Tianwen-1", que contiene un robot que se espera intente aterrizar alrededor de mayo.

¿Marte desde Uruguay?

Astrónomos y aficionados a la astronomía suelen divulgar en las redes sociales los fenómenos que se pueden apreciar desde Uruguay. Alberto Ceretta, astrofotógrafo local, difundió la forma en que se puede contemplar el planeta rojo en la noche de este jueves.

 

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