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La Sonda Solar Parker deberá soportar temperaturas cercanas a 1.400 grados centígrados sin derretirse.
Eugene Parker, de 91 años, profesor emérito de la Universidad de Chicago, visitó a los ingenieros del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad John Hopkins para ver la sonda que lleva su nombre.
El ingeniero Juan Felipe Ruiz, quien creció en Bogotá, es jefe adjunto del equipo de ingeniería mecánica de la Sonda Solar Parker.
Los ingenieros del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad John Hopkins colocan el escudo protector sobre la sonda.
Los paneles solares a ambos lados de la sonda pueden plegarse para protegerlos del calor extremo.

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Así es la Sonda Solar Parker con que la NASA quiere "tocar el Sol" y que soportará temperaturas de casi 1.400 ºC

La sonda llegará más cerca de nuestra estrella que ninguna misión anterior y ayudará a resolver el enigma de la corona y los vientos solares. "Hemos esperado 60 años por esta tecnología", dijo una de las expertas que fabricó la sonda.

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12 de agosto de 2018 a las 04:49

Es una de las misiones más ambiciosas de la NASA.

Sonda Solar Parker

NASA/John Hopkins APL
La Sonda Solar Parker deberá soportar temperaturas cercanas a 1.400 grados centígrados sin derretirse.

Este domingo* un cohete despegó desde Cabo Cañaveral con una carga muy especial: una sonda que buscará nulltocar el Solnull, según la NASA, llegando más cerca de nuestra estrella que ninguna misión anterior.

La Sonda Solar Parker, Parker Solar Probe en inglés, fue diseñada para soportar temperaturas cercanas a los 1.400 grados centígrados sin derretirse.

Los científicos esperan que la misión ayude a resolver uno de los grandes misterios de la astronomía: por qué la corona solar es más caliente que la superficie del Sol.

Un misterio de más de medio siglo

La misión lleva el nombre del físico estadounidense Eugene Parker, que en la década de los 50 planteó nuevas teorías sobre la forma en que las estrellas, incluido el Sol, despiden energía.

https://twitter.com/NASA/status/1024671601185435648

Parker llamó a esta nullcascada de energíanull viento solar y también especuló sobre el misterio de la corona solar.

La temperatura de la corona, una parte de la atmósfera solar, supera los dos millones de grados centígrados. Pero la superficie del Sol tiene una temperatura de unos 6.000 grados.

nullLa corona solar es la extensión formada de plasma que rodea el sol y otras estrellasnull, explicó a BBC Mundo Mario Pérez, científico de la División de Astrofísica de la NASA.

nullLa temperatura en la corona, que se ha medido a través de líneas de emisión de elementos altamente ionizados, indica que a pesar de tener una densidad muy baja comparada con la fotósfera, que es la parte visible del sol, tiene una temperatura unas 400 veces mayor de varios millones de grados Kelvinnull.

Además del enigma de la corona, la misión intentará resolver otros dos misterios: cómo nacen los vientos solares con sus partículas cargadas, y qué causa las grandes eyecciones de masa coronal o CME por sus siglas en inglés, que se desprenden del Sol durante períodos de máxima actividad solar y pueden afectar a los satélites y sistemas de comunicación en la Tierra.

nullEl Sol para transmitir su energía lo hace a través del viento solar, que es un flujo de partículas cargadas emitidas desde la corona solarnull, afirmó Pérez.

nullEstas partículas forman un plasma con componentes tales como electrones, protones y partículas alfa o nucleones. En ocasiones y dependiendo del ciclo y actividad solar, esta liberación de plasma y magnetismo al espacio es significativa y se convierten en eyecciones notorias que son parte de erupciones solares de materia al espacionull.

nullEl interés es poder anticipar o predecir estas erupciones con objeto de proteger satélites y dispositivos sensibles a la radiación en nuestra Tierranull.

¿Por qué no se derrite?

Una vez que la sonda abandone la Tierra, hará una maniobra en torno a Venus para reducir su velocidad y aproximarse de manera controlada al Sol.

Está previsto que la sonda llegue a su primer punto de aproximación al Sol el 5 de noviembre y continúe aproximándose más y más a la estrella a lo largo de 25 órbitas durante siete años.

Juan Felipe Ruiz

NASA/Johns Hopkins APL/Ed Whitman
El ingeniero Juan Felipe Ruiz, quien creció en Bogotá, es jefe adjunto del equipo de ingeniería mecánica de la Sonda Solar Parker.

La sonda se desplazará a una velocidad de 200km por segundo, convirtiéndose en el objeto más rápido creado por seres humanos.

En su último acercamiento, en 2025, la Sonda Solar Parker se encontrará a unos seis millones de km de la superficie del Sol.

¿Pero cómo es posible que la sonda no se derrita? Una clave está en la diferencia entre temperatura (cuan rápido se mueven las partículas) y calor (cuanta energía transfieren esas partículas).

nullLa Sonda Solar Parker va a volar adentro de la corona del Sol, la atmósfera del Sol, que tiene una temperatura en los millones de grados. Pero la atmósfera, en la parte del espacio donde volará la sonda, tiene una densidad muy bajanull, explicó a BBC Mundo el ingeniero Juan Felipe Ruiz, jefe adjunto del equipo de ingeniería mecánica de la Sonda Solar Parker.

nullEntonces, aunque estemos volando dentro de una atmósfera de millones de grados, ese calor no le llega a la nave, no hay un mecanismo de transferencia de calornull.

nullEl calor que sí tenemos que soportar y el gran desafío de ingeniería que hemos tenido que enfrentar para diseñar esta nave es el calor que llega de la radiación del Solnull.

Escudo protector

Ruiz, quien nació en Estados Unidos de padres colombianos y creció en Bogotá, trabaja en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad John Hopkins, en Maryland, que diseñó y fabricó la sonda.

nullCuando la sonda llegue a la órbita final cerca del Sol, el calor será 500 veces el calor que nosotros experimentamos acá en la Tierranull, afirmó el ingeniero.

Ingenieros colocando el escudo protector sobre la sonda solar Parker

NASA/John Hopkins APL
Los ingenieros del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad John Hopkins colocan el escudo protector sobre la sonda. El escudo está pintado de blanco para reflejar la luz del Sol.

nullPara sobrevivir ese calor extremo, la sonda cuenta con un escudo térmicoprotector que mantendrá a los instrumentos de medición a apenas 30 grados centígradosnull.

nullEs un desafío de materiales increíble, no solo crear algún material de escudo térmico que sobreviva esas temperaturas, sino diseñar un satélite que funcione con sus instrumentos dentro de la órbitanull.

El sistema de protección térmica tiene nullpaneles de carbón-carbón reforzado, un tipo de material composito altamente resistente a temperaturas altas, construido alrededor de espuma de carbónnull, explicó Ruiz a BBC Mundo.

nullEl panel superior del escudo tiene un acabado superficial blanco, que ayuda a reflejar parte de la radiación térmica solar. Durante la parte de la órbita más cercana al sol, la superficie superior del escudo llegará a más de 1300 grados Celsius, mientras el resto de la sonda es protegida y no excederá 30 grados Celsiusnull.

La mayoría de los instrumentos y equipos de la nave están escondidos detrás del escudo térmico con la excepción de dos instrumentos. Uno de ellos es una nullcopa solarnull que recoge partículas a altas temperaturas y que nullestará expuesto al Sol completo, no tendrá ninguna protecciónnull.

nullPara construir ese instrumento nos tocó diseñar con materiales exóticos. Por ejemplo, niobio es uno de los materiales que usamos mucho porque tiene un punto de fusión muy altonull, de 2.480 grados.

nullHemos esperado 60 añosnull

nullHemos estudiado el Sol durante décadas y ahora finalmente podemos ir a donde está la acciónnull, dijo en una conferencia de prensa Nicky Fox, una de las expertas del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad John Hopkins.

Sonda solar Parker

NASA/Johns Hopkins APL/Steve Gribben
Los paneles solares a ambos lados de la sonda pueden plegarse para protegerlos del calor extremo.

nullHemos estado esperando 60 años para que avanzara la tecnología que nos permitiera una misión tan arriesgada. Realmente llegaremos a donde no habíamos llegado jamásnull.

Eugene Parker durante una visita al Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad John Hopkins para ver la sonda que lleva su nombre

NASA
Eugene Parker, de 91 años, profesor emérito de la Universidad de Chicago, visitó a los ingenieros del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad John Hopkins para ver la sonda que lleva su nombre.

Para Juan Felipe Ruiz, ser parte de la misión nulles un gran honornull.

nullYo de chiquito crecí fascinado con el espacio y esta es mi primera misiónnull, señaló el ingeniero mecánico a BBC Mundo.

nullYo creo que la parte favorita para mí es que ésta es una misión de exploración y va a ir a una parte del Sistema Solar donde nunca hemos idonull

nullHay misterios del Sol que vamos a descubrir pero también van a salir preguntas nuevas con los datos que recogerá la navenull.

nullEsos datos van a revolucionar el entendimiento del Sol y yo creo que eso nos impulsa más como una especie humananull.

* Este artículo se publicó el 7 de agosto y fue actualizado después de que la NASA hiciera el lanzamiento el domingo 12 de agosto.


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