Ciencia > radiación

Adiós al planeta "parecido a la Tierra"

La estrella Próxima Centauri erupcionó y bombardeó a Próxima b, el planeta hacia el que se proyectaban nuevas expediciones en busca de su posible habitabilidad

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01 de marzo de 2018 a las 10:42

Se desvaneció el exoplaneta esperanzador, Próxima b, que había sido percibido en el 2016 como un planeta muy parecido a la Tierra. Un registro de dos minutos desde el telescopio ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) de marzo del año pasado en Chile muestra que Próxima b fue "bombardeado por la radiación de alta energía durante la erupción" de la estrella Próxima Centauri, una fría enana roja de la constelación de Centaurus, según aseguró Meredith MacGregor, autora principal de la investigación publicada en la revista Astrophysical Journal Letters.

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La erupción de la estrella fue 4.000 veces mayor a la radiación que recibe la Tierra del Sol y su brillo aumentó unas 1.000 veces durante 10 segundos.

¿Qué es la Próxima Centauri?

Próxima Centauri es una estrella que forma parte del sistema estelar "Alpha Centauri". El mismo esta también formado por las estrellas Alpha Centauri A y B. A pesar de ser la estrella de menor tamaño en el sistema (con solo un 12% del tamaño del sol), es la más cercana a nuestro Sol.

¿Qué es Próxima b?

Es el exoplaneta (planeta que no forma parte del Sistema Solar) que orbita alrededor de Próxima Centauri a una distancia que equivale un 5% de la distancia entre el Sol y la Tierra. Este es uno de los factores por los cuales las radiaciones ultravioleta procedentes de la estrella son 400 veces más intensas que las que experimenta la Tierra con respecto al Sol. Con una masa al menos 1,3 veces mayor que la del nuestro.

Este cuerpo celeste hallado con el método Doppler había sido considerado como un planeta "potencialmente habitable" según un equipo internacional de astrónomos, liderado por el español Guillem Anglada-Escudé, de la Universidad de Queen Mary en Londres, y en el que participó el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC). A pesar de que Próxima Centauri tuviese alta radioactividad, el hecho de que fuera más pequeña y más fría que el Sol, hacía que el planeta rocoso Próxima b se encontrase en la zona habitable de su sistema donde, en teoría, podría existir agua y hasta vida.

Futura expedición fracasada

En 2016, un informe del abogado John Culberson animaba a la NASA a "estudiar y desarrollar conceptos de propulsión que pudieran permitir a una sonda interestelar científica alcanzar una velocidad de crucero de 0,1 c (es decir, del 10 por ciento de la velocidad de la luz). Con este método se buscaba llegar a las estrellas de Centaurus en el 2069. ¿Por qué se eligió esta fecha para el primer viaje interestelar? Se cumplirían ahí 100 años de la llegada del primer hombre a la Luna. Sin embargo, a pesar de ser el Sistema Estelar más cercano al Sol, se encuentra a casi 41 mil millones de kilómetros de la Tierra. Por lo tanto, la nave Helios, que logró viajar a unos 250.000 kilómetros por hora (km/h), necesitaría 18.000 años para llegar a Alfa Centauri. La expedición incentivada por Culberson no fue posible no solo por su falta de transporte, sino también por su devastado destino.
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