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Branson fundó Virgin Galactic hace 17 años con la idea de poder llegar al espacio.

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Exitoso viaje espacial: el multimillonario Richard Branson voló al espacio a bordo de una nave de su empresa

Branson busca propulsar la industria del turismo espacial. Su empresa, Virgin Galactic, prevé dos vuelos más de prueba, para luego iniciar operaciones comerciales regulares para principios de 2022. 

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11 de julio de 2021 a las 11:37

Por Lucie Aubourg

El multimillonario británico Richard Branson aterrizó el domingo sin contratiempos en Nuevo México, en el suroeste de Estados Unidos, tras pasar unos minutos en la frontera del espacio a bordo de una nave de su empresa Virgin Galactic, un viaje con el que siempre había soñado y un hito para el turismo espacial.

La nave VSS Unity, que también transportaba a dos pilotos y otros tres pasajeros, aterrizó en una pista de la base aérea Spaceport America aproximadamente a las 15H40 GMT (a las 12:40 de Uruguay).

El empresario multimillonario Richard Branson

"Una experiencia única en la vida" comentó Branson poco antes de volver a la Tierra y convertirse en el primer multimillonario en viajar al espacio en una nave desarrollada por una empresa que él mismo fundó, adelantándose así a Jeff Bezos, que espera conseguir el mismo hito el 20 de julio.

Branson tuvo una misión precisa durante su viaje: probar y evaluar la experiencia que vivirán sus futuros clientes. Otros multimillonarios ya han estado en el espacio en la década de 2000, pero a bordo de cohetes rusos.

Elon Musk, fundador de SpaceX y gran rival de Bezos, estuvo presente en el evento de este domingo para apoyar a Branson.

Tras leves demoras por condiciones meteorológicas, un enorme avión que transportaba la nave espacial realizó un despegue horizontal desde la base Spaceport America.

Parte de la nave espacial de Virgin Galactic SpaceShipTwo se separa de la nave nodriza mientras vuelan por encima de Spaceport America

Y una vez que alcanzó unos 15 kilómetros de altura, la nave se desprendió e inició un ascenso supersónico, hasta superar los 80 km de altitud, el punto establecido en Estados Unidos para la frontera espacial.

Una vez apagado el motor, los pasajeros pudieron desprenderse de sus asientos y flotar durante unos minutos en ingravidez, admirando la curvatura de la Tierra desde una de las 12 ventanas de la cabina.

Tras alcanzar una altitud de unos 90 km, la nave volvió a descender.

Base espacial

El excéntrico multimillonario de 70 años, fundador del grupo Virgin —cuyas actividades van desde una aerolínea hasta el deporte—, ha cultivado durante mucho tiempo una imagen impetuosa, con una serie de hazañas deportivas.

“Cuando era niño, quería ir al espacio. Como eso no parecía probable para mi generación, registré el nombre Virgin Galactic, con la idea de crear una empresa que lo hiciera posible”, escribió Richard Branson hace unos días.

Un objetivo que estuvo a punto de fracasar en 2014: el accidente en vuelo de una nave de Virgin Galactic provocó la muerte de un piloto, retrasando considerablemente el programa.

Desde entonces, VSS Unity ya ha llegado al espacio en tres ocasiones, en 2018 y 2019, con pilotos a bordo e incluso un pasajero en 2019.

El astronauta Chris Hadfield (derecha) habla con Sir Richard Branson y otros miembros de la tripulación, después de que volaron al espacio a bordo de una nave de Virgin Galactic.

El domingo, el evento se celebró en Spaceport America, una base espacial construida en el desierto de Nuevo México, a menos de 100 km al norte de la pequeña ciudad de Las Cruces.

Virgin Galactic inició su construcción, financiada en gran medida por este estado del suroeste de Estados Unidos.

La base incluye una pista de más de 3,6 km de longitud y un edificio con espacios dedicados a las operaciones de vuelo, así como a la recepción de futuros clientes.

¿Vuelos regulares para 2022?

Tras el éxito del domingo, Virgin Galactic prevé dos vuelos más de prueba para luego iniciar operaciones comerciales regulares para principios de 2022. Y, a largo plazo, pretende realizar 400 vuelos al año desde Spaceport America.

Unos 600 boletos ya han sido vendidos a personas de 60 países por un precio de entre US$ 200 mil y US$ 250 mil.

Aunque Branson siga repitiendo que "el espacio es de todos", la aventura sigue estando al alcance de unos pocos privilegiados.

Sin embargo, el eterno showman desveló un concurso al estilo de Willy Wonka para que los entusiastas del espacio ganen dos billetes gratuitos para los vuelos de Virgin Galactic a través del sitio web Omaze, y una visita guiada en persona a la estación espacial. 

"Prometo mucho chocolate", bromeó, comparándose con el personaje de Roald Dahl. 

La competencia en el sector del turismo espacial, cuyo inminente inicio se viene anunciando desde hace años, se aceleró vertiginosamente este mes: el hombre más rico del mundo, Jeff Bezos, también tiene previsto surcar los cielos el 20 de julio con su propio cohete, bautizado New Shepard y desarrollado por su empresa Blue Origin.

La firma esgrimió el viernes sus méritos frente a los de Virgin Galactic. Lo que no evitó que este domingo Bezos le deseara a Richard Branson "un vuelo exitoso" en su cuenta de Instagram.

Fuente: AFP

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