The Sótano > OPINIÓN

Un mundo dominado por máquinas imperfectas

El que en un momento fue considerado “el avión del futuro”, está arruinando la reputación de la empresa fabricante

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08 de abril de 2019 a las 05:00

Boeing no fabrica barcos sino aviones, sin embargo, en estos días su imagen ha quedado hundida. Según la cadena CNN, el informe preliminar del accidente del avión de Ethiopia Airlines, vuelo 302, que seis minutos después de despegar se estrelló contra el piso a una velocidad de 925 kilómetros por hora, responsabilizaría de lo sucedido al software utilizado por la empresa estadounidense fabricante de la nave. Dicho siniestro dejó un saldo de 157 muertos, que se sumaron a los del vuelo 610 de Lion Air, accidentado en octubre de 2018, y en el que murieron 189 pasajeros.

En tiempos en que las redes sociales y las plataformas de información localizadas únicamente en internet desparraman la información sin corroborar la veracidad de la misma, y por ende cada noticia tiene espectacular instantaneidad, Boeing tendrá serios problemas para reparar su imagen, tanto la de la empresa como la del modelo 737 Max. Algunos incluso se animan a afirmar que Boeing debería replantearse si seguir o no construyendo dicho modelo, ante el gran estigma que ahora carga y que podría permitir al consorcio Airbus distanciarse en las ventas con un similar tipo de avión.

El problema principal radicaría en desperfectos asociados al MCAS (Maneuvering Characteristics Augmentation System), software de control de vuelo cuya función es prevenir ‘stalls’ (paralizaciones en el aire) y estabilizar el avión en base a la lectura de su ángulo de ataque. El diseño, implementación, y forma en que se realizó el control de calidad de dicho software tiene en jaque a la reputación de la empresa. Por otra parte, las fallas que habrían ocasionado los dos accidentes pueden transformarse en punto de referencia en la forma cómo se diseñarán y construirán los aviones en el futuro. ¿Habrá todavía más automatización en la cabina de control, o la intervención del ser humano, la dependencia en la habilidad del piloto, será mayor?

Las pérdidas de la Boeing son ya multimillonarias y hasta cierto punto los daños en su imagen son irreparables, habiendo prácticamente perdido el mercado chino en lo relacionado al modelo Max, aunque se mantiene ileso el prestigio de otros modelos como el 777 y el 787, que hoy son los comodines de la empresa. ¿Cómo pudo la Boeing equivocarse tanto? ¿Hubo negligencia por parte de los ingenieros, o soberbia por haber desdeñado un potencial problema en el software?

Años atrás, un veterano piloto de American Airlines, con más de 30 años volando diferentes tipos de aviones, me dijo que prefería los Boeing por encima de los Airbus, porque el avión europeo dependía de la automatización electrónica y de los servicios informáticos para volar, en tanto el avión estadounidense era “más mecánico”, otorgándole mayor control de la nave a los pilotos. El  modelo 737 Max, ¿ha ido en contra de esa filosofía que ayudó a solventar el prestigio de la empresa estadounidense, uno que se mantuvo casi inmaculado hasta el presente?

Hay en el mundo una percepción generalizada equivocada, y es creer en la omnipotencia de los soportes lógicos de los sistemas informáticos. En infinidad de ocasiones he escuchado, siempre con asombro, a empleados y funcionarios de empresas o de oficinas públicas afirmar: “Según la computadora…” “La computadora dice…” La decisión de la computadora, lo que esta diga o haga, parece ser divina.

Sin embargo, olvidamos que los dispositivos de computación están hechos y diseñados por seres humanos, los cuales, tal cual sabemos, se equivocan. La soberbia por parte de ingenieros en computación al momento de apoyarse en la supuesta omnipotencia de los servicios informáticos, quizá también haya tenido que ver, muy directamente, en ambos accidentes sin sobrevivientes.

Volvemos a la pregunta del millón, y que sería bueno que Boeing respondiera; ¿consultaron los ingenieros a los pilotos, que son en definitiva quienes deberían darle el visto bueno a los sistemas de computación y control de los nuevos aviones? Nada indica que lo hayan hecho, pues incluso los pilotos de las aerolíneas del país que fabrica a los aviones siniestrados se animaron a dar garantías de que dicho modelo fuera seguro.

Científicos con conocimiento de causa en el asunto, han dicho desde hace mucho temer a un mundo del futuro en el que las máquinas (computadoras, inteligencia artificial, robots) tomen control de las labores humanas. Los desesperados pilotos de Ethiopia Airlines –tal como el informe preliminar lo indica- lucharon desesperadamente con los controles para salvar al avión del desastre. Habrá que ver ahora, esto es, demostrarlo sin lugar a dudas, si la computadora desairó las decisiones de los pilotos, o bien estos desconocían el funcionamiento del software que, de tan complejo, resultó imposible de controlar, o bien su manejo no coincidía con las instrucciones provenientes del manual.

La situación generada a raíz de los dos accidentes que tuvieron a dos flamantes Boeing 737 Max como protagonistas –sin pinta de quedar resuelta en un breve plazo-, lleva a desconfiar de los planes futuristas referidos a poner en el aire aviones comerciales pilotados desde tierra por computadoras, o de hacer circular por carreteras camiones semirremolque de 18 ruedas controlados de la misma manera. Ese futuro, tal cual la realidad de estos días lo hace constar, todavía está muy lejos de ser confiable.

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