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Apple entra en "la guerra por el cobalto"

Compite con los fabricantes de coches para cerrar contratos de suministro de un metal imprescindible para las baterías eléctricas

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10 de abril de 2018 a las 05:00

¿Por qué Apple negocia con compañías mineras? El gigante tecnológico está intentando cerrar contratos con estas empresas para asegurarse el suministro a largo plazo de cobalto. Y es que, sin cobalto, no hay iPhones.

Este metal es un elemento indispensable para la fabricación de las baterías de ion-litio que alimentan dispositivos electrónicos como móviles, tablets o computadoras debido a su capacidad para conducir electricidad en contacto con otros metales como el litio o el níquel.

Apple busca así cubrirse las espaldas porque todo indica que habrá una escasez de este material, con la consiguiente escalada de precios, debido al boom del coche eléctrico. Los problemas de suministro pueden convertirse en un problema en un par de años, por lo que la empresa dirigida por Tim Cook necesita asegurar que sus proveedores de baterías no se quedarán sin este preciado metal.

Aproximadamente el 42% de la producción mundial de cobalto se destina a la fabricación de baterías de ión-litio. El resto, se usa en diversas aplicaciones industriales y militares.

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La entrada en escena del coche eléctrico está provocando una auténtica carrera entre empresas electrónicas y fabricantes de automóviles para cerrar contratos que les aseguren el suministro de cobalto. BMW está ultimando un contrato de provisión de diez años, y ha trascendido que Volkswagen también está negociando acuerdos de suministro.

La batería de un coche eléctrico necesita 1.000 veces más cobalto que la de un smartphone

Mientras que la batería de un móvil inteligente utiliza unos ocho gramos de cobalto, la de un coche eléctrico necesita 1.000 veces más. InvestorIntel estima que fabricar medio millón de unidades del Tesla Model 3 requiere 7.800 millones de toneladas de cobalto. Según cálculos de Morgan Stanley, este año se destinarán 11.320 toneladas métricas de cobalto al coche eléctrico, cifra que se disparará hasta las 62.940 toneladas en 2025.

La consultora CRU eleva la estimación a 95.000 toneladas en 2026. La producción anual actual de este metal es de unas 123.000 toneladas métricas, cuatro veces más que a principios de siglo, según datos de US Geological Survey. Mientras tanto, el precio de cobalto prácticamente se ha triplicado en los últimos dieciocho meses.

Derechos humanos

Además de la escasez del cobalto, los fabricantes deben abordar cuestiones éticas.Casi dos terceras partes del cobalto del mundo se extrae de las minas de la República Democrática del Congo y, según ha denunciado Amnistía Internacional, en muchas ocasiones este metal es extraído por niños -según Unicef, en 2014 había 40.000 menores trabajando en minas del Congo- y adultos que trabajan en pésimas condiciones, arriesgando su vida, en el sector de minería artesanal.

En un informe publicado en noviembre del año pasado, la ONG Amnistía Internacional denunciaba que los fabricantes "siguen sin hacer lo suficiente para impedir que haya abusos contra los derechos humanos en sus cadenas de suministro de cobalto". El informe destaca que Apple y Samsung son las únicas empresas que han adoptado "medidas adecuadas".

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