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16 de agosto 2023 - 10:48hs

Los quipos de rescate siguen buscando víctimas entre los escombros del devastador incendio que arrasó la semana pasada la pequeña ciudad costera de Lahaina en el archipiélago de Hawái y que dejó un saldo provisorio de 106 muertos, número que podría incluso “duplicarse” en las próximas horas, según informó el gobernador, Josh Green.

Tras el siniestro, el más grave por el número de víctimas en la historia de Estados Unidos, las autoridades locales se vieron obligadas a instalar una morgue provisional mediante contenedores refrigerados y solicitar a Washington el envío de personal especializado para agilizar el complicado proceso de identificación de las víctimas.

Hasta la fecha, sólo un cuarto de la zona siniestrada en Lahaina, en el litoral oeste de la isla de Maui, ha sido rastreada por perros entrenados en tareas de búsqueda de cuerpos, situación que hace temer que a medida que avancen las tareas de los rescatistas aumente el número de víctimas, según explicaron las autoridades.

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Mientras tanto, el proceso para identificar los cadáveres carbonizados avanza lentamente. Las autoridades han recogido muestras de ADN de 41 personas con familiares desaparecidos en la tragedia, pero hasta el momento sólo cinco de los fallecidos han sido identificados, al tiempo que cientos de personas siguen dadas por desaparecidas.

“Los cuerpos recuperados son difíciles de identificar”, explicó el jefe de la policía local, John Pelletier. Hasta ahora, los identificados pudieron ser reconocidos "por sus huellas dactilares", agregó el oficial, por lo que pidió a los familiares de las personas desparecidas someterse a pruebas de ADN.

En Lahaina, que tenía 12.000 habitantes antes de la tragedia, más de 2.000 edificios quedaron destruidos y muchas viviendas arrasadas. El presidente de Estados Unidos, Joe Biden, dijo viajaría a Hawái junto a su esposa Jill "tan pronto como podamos", aunque señaló que no quería "interponerse" en las labores de rescate.

El mandatario firmó rápidamente la declaración de catástrofe natural para poder financiar los equipos de emergencia y la reconstrucción, gestión de la crisis que ha sido duramente criticada y muchos habitantes han dicho sentirse abandonados por las autoridades.

"Lo que ocurrió roza la negligencia. Sólo estoy aquí porque me salvé yo misma", aseguró Annelise Cochran, una mujer de 30 años que sobrevivió porque se lanzó al mar. Cuando se vio rodeada por las llamas en el malecón, esta nadadora experimentada no lo pensó dos veces y, como otras personas, vio que lanzarse al mar era su única alternativa. Allí pasó entre cinco y ocho horas antes de que pudiera rescatarla.

Más de una semana después del devastador incendio, las autoridades de Maui intentan dar refugio a los supervivientes, que perdieron casi todo. Unos 2.000 alojamientos, entre habitaciones de hoteles, alojamientos temporarios y casas particulares, han sido puestos a disposición en forma gratuitamente para los residentes damnificados durante al menos 36 semanas.

En tanto, las críticas sobre la gestión de las autoridades ante este tipo de catástrofes no dejan de crecer. Muchos señalan que algunos equipos de bomberos no pudieron actuar rápidamente porque las bocas de incendio estaban secas o con muy bajo caudal. El proveedor de electricidad Hawaiian Electric también es objeto de una denuncia por no haber cerrado la corriente, pese al incendio y los fuertes vientos procedentes de un huracán que pasaba al suroeste de Maui.

El fuego impactó o destruyó más de 2.200 estructuras en Lahaina, y oficialmente las pérdidas se estiman en US$ 5.500 millones, sin contar los miles de damnificados que quedaron sin hogar. Muchos residentes de Lahaina contaron que se enteraron del fuego al ver a los vecinos que corrían por las calles, o cuando lo vieron por sí mismos. "La montaña atrás de nosotros se prendió en fuego, y ¡nadie nos avisó!",  se lamentó Vilma Reed, una residente de 63 años.

(Con información de la agencia de noticias AFP)

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