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La NASA hace su vuelo más remoto en Año Nuevo

Luego de un viaje de 12 años y 6.430 millones de kilómetros recorridos, la misión New Horizons volará sobre Ultima Thule, el objeto celeste más lejano.

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27 de diciembre de 2018 a las 17:09

En Año Nuevo, la NASA hará su viaje más remoto. El objetivo de la nave espacial New Horizons fue designado como MU69 2014, también denominado “Última Thule” que en latín significa “el lugar más allá del mundo conocido”.

Última Thule está a unos seis millones de kilómetros del Sol y se encuentra orbitando el corazón del Cinturón de Kuiper: una colección de cuerpos helados que van desde planetas enanos como Plutón hasta planetesimales pequeños –también conocidos como objetos sólidos considerados como los bloques de construcción de los planetas– como Última Thule. Jamás se había explorado algo así antes.

Los científicos consideran que el lugar del nacimiento de la órbita casi circular donde sobrevuela Última es importante debido a la distancia que presenta con el Sol. Esto significa que es una muestra antigua de esta porción distante del sistema solar. Para el científico líder del proyecto, Hal Weaver, esto es importante ya que estas temperaturas conservan las condiciones originales de este tipo de objetos, de hace cuatro millones y medio de años.

Marc Buie, co-investigador de New Horizons, perteneciente al Southwest Research Institute en Boulder, Colorado, descubrió a Ultima utilizando el Telescopio Espacial Hubble en 2014. A pesar de que no se tiene mucha información, se sabe que es de color rojo y que su tamaño es de apenas unos 45 kilómetros.  Además se pudo calcular que tiene poca reflectividad.

La idea es que en víspera de Año Nuevo se pueda obtener más información. La sonda mapeará la composición de su superficie, determinará cuántas lunas tiene y averiguará si tiene o no anillos. A su vez, intentará averiguar sobre su atmósfera, temperatura y su masa.

"Desde la órbita de Última, sabemos que es el objeto más primordial que se haya explorado. Me emociona ver las características de la superficie de este pequeño mundo, particularmente los cráteres de la superficie", dijo la científica Cathy Olkin, en un comunicado de la NASA. "Los cráteres jóvenes podrían proporcionar una ventana para ver la composición del subsuelo de Última. También contando el número y los impactadores que han golpeado a Ultima, podemos aprender sobre la cantidad de objetos pequeños en el sistema solar exterior", agregó.

 La nave espacial New Horizons, que partió de la Tierra en enero de 2006, está en camino de volar por Última el 1 de enero, a las 17.33 UTC.

 

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